Hay que reducir la economía burbuja antes de que se reviente

Lester R. Brown

“Estamos creando una economía de burbuja-una economía cuya producción parece falsamente hinchada por el abuso del capital natural de la Tierra,” dice Lester R. Brown en su libro nuevo, PLAN B: RESCUING A PLANET UNDER STRESS AND A CIVILIZATION IN TROUBLE (Disponible gratis en formato PDF: http://www.earth-policy.org/Books/index.htm)

“Cada año la burbuja crece, mientras exigimos cada vez más de la Tierra. El problema para esta generación es la reducción de la burbuja económica global, antes de que se estalle,” dice Brown, Presidente y Fundador del Earth Policy Institute, organización de investigación independiente, en Washington, D.C.

Durante la mayoría de la historia humana, vivimos de la cosecha sostenible de la Tierra-el interés de su dotación natural. Pero ahora estamos consumiendo la dotación en sí. Nuestra producción económica corriente se basa en parte en el hábito de cortar árboles antes de que puedan crecer, de pacer demasiado los terrenos de pasto y convertirlos en desierto, de sacarles demasiado agua de las reservas naturales, y de secar los ríos. Sobre mucho del terreno en cultivo, la erosión terrenal excede la formación de tierra nueva-privando la tierra de su fertilidad inherente. Sacamos peces del océano antes de que puedan reproducir su población.

Seguir leyendo “Hay que reducir la economía burbuja antes de que se reviente”

Temperaturas récord disminuyen la cosecha cereal mundial

BAJA MENSUAL IGUAL A LA MITAD DE LA COSECHA DE TRIGO DE EE.UU.
Lester R. Brown

El 12 de agosto, a las 8:30 de la mañana, el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA) publicó su cálculo mensual de la cosecha cereal mundial, relatando una caída de 32 millones de toneladas del cálculo de julio. Cuando los mercados de futuros cereales abrieron más tarde esa misma mañana, los precios del trigo, del arroz y del maíz subieron de repente.

Esta baja de 32 millones de toneladas, igual a la mitad de la cosecha de trigo de Estados Unidos, se concentró en Europa, donde temperaturas sin precedente hicieron marchitarse la cosecha. La región afectada se estira desde Reino Unido y Francia en el oeste, hasta Ucrania en el este. El calor abrasador dañó a la cosecha en casi todos los países de Europa.

Seguir leyendo “Temperaturas récord disminuyen la cosecha cereal mundial”

La China está perdiendo su lucha contra el avance de los desiertos

Lester R. Brown

China está en condiciones de guerra. No son ejércitos extranjeros que reclaman su territorio, sino desiertos. Los desiertos antiguos ahora avanzan, mientras nuevos desiertos se forman, como fuerzas guerrilleras atacando inesperadamente, forzando Beijing a luchar en varias frentes a la vez. Y lo peor, la velocidad de los desiertos crecientes se aumenta, haciendo que ocupen un trozo cada vez más grande del territorio chino.

La expansión de los desiertos ha acelerado con cada década después de 1950. La Agencia de Protección del Medio Ambiente de China informa que el Desierto Gobi se expandió por 52.400 kilómetros cuadrados (20.240 millas cuadradas) entre 1994 y 1999, la mitad del área de Pennsylvania. Con el frente donde avanza el Gobi dentro de 150 millas de Beijing, los líderes políticos chinos ahora comprenden lo grave de la situación.

Seguir leyendo “La China está perdiendo su lucha contra el avance de los desiertos”

La energía eólica será recurso líder energético mundial

Lester R. Brown

En 1991, un estudio del Departamento de Energía de Estados Unidos para medir los recursos eólicos nacionales sorprendió al mundo cuando demostró que los tres estados más ricos en viento—North Dakota, Kansas y Texas—poseían un recurso bastante como para satisfacer la demanda nacional para electricidad. Ahora un estudio nuevo, hecho por un equipo de ingenieros de Stanford, reporta que la energía eólica potencial supera por mucho los cálculos de 1991.

Avances en el diseño de la turbina eólica desde 1991 ahora permiten que las turbinas operen a velocidades más bajas, y que cosechen más energía del viento, y que lo hagan a altitudes más extremas—aumentando dramáticamente el recurso eólico alcanzable. Añadiendo los cálculos favorables para el recurso potencial de las molinas marinas, se revela la extensión del recurso eólico. La energía eólica puede satisfacer no sólo toda la demanda estadounidense para la electricidad, sino además toda la demanda enérgica del país.

Seguir leyendo “La energía eólica será recurso líder energético mundial”

Burbuja económica alimenticia a base del uso insostenible de agua

Lester R. Brown

El 16 de marzo de 2003, unos 10.000 participantes se reunirán en Japón para el tercer Foro Mundial del Agua para discutir las expectativas mundiales del agua. Aunque su enfoque oficial será la escasez del agua, estudiarán indirectamente la escasez de alimentos, porque el 70 por ciento del agua que desviamos de los ríos de las reservas subterráneas se presta al regadío.

Mientras la demanda mundial por el agua se ha triplicado durante el último medio siglo, ha excedido la cosecha sostenible de las reservas subterráneas en docenas de países, contribuyendo a una caída de niveles de agua. En efecto, los gobiernos han elegido satisfacer la demanda creciente por alimentos con explotación excesiva del agua subterránea, acción que casi garantiza una reducción productiva cuando se agotan las reservas naturales. Concientemente o no, los gobiernos del mundo están creando una “burbuja económica de alimentos”.

Seguir leyendo “Burbuja económica alimenticia a base del uso insostenible de agua”

La población creciente conduce al hambre terrenal

Janet Larsen

Desde el comienzo de la agricultura antigua hasta mediados del siglo XX, las expansiones en la producción alimentaria mundial han provenido de expansiones del terreno agrícola. Entre 1950 y 1981, el área de cultivo cereal expandió de 587 millones de hectáreas al máximo histórico de 732 millones de hectáreas. (1 hectárea = 2,47 acres.) Antes del 2000, había bajado a 656 millones de hectáreas. Mientras tanto, la población expandiendo de 2,5 mil millones en 1950 a 6,1 mil millones en 2000, el área de cultivo por individuo se redujo de 0,23 a 0,11 hectáreas-la mitad del área del lote para una casa familiar en los suburbios de Estados Unidos.

Es poco probable que se expanderá mucho el área mundial de cultivo cereal, si es que expande, durante el próximo medio siglo. Gracias a los precios bajos para cereales en los años recientes, algunos agricultores han dejado las tierras margenales, mientras otros han abandonado campos degradados. Además, la agricultura en sí ha perdido millones de hectáreas de tierra de cultivo, bajo el pavimento de la urbanización excesiva.

Seguir leyendo “La población creciente conduce al hambre terrenal”

La contaminación atmosférica mata a tres veces más gente que los accidentes de tráfico

Bernie Fischlowitz-Roberts

Según la Organización Mundial de la Salud, tres millones de personas mueren cada año por los efectos de la contaminación atmosférica, tres veces el millón que mueren cada año en accidentes por carretera. Según relata un estudio publicado en The Lancet, en 2000, la contaminación atmosférica en Francia, Austria y Suiza, es responsable por más de 40 mil muertes al año en esos países. Acerca de la mitad de aquellas muertes pueden ligarse a la contaminación atmosférica de las emisiones de los vehículos.

En Estados Unidos, las muertes relacionadas con la contaminación atmosférica se cifran a 70 mil al año, comparado con las más de 40 mil causadas por accidentes de tráfico. La proporción de muertes relacionadas con la contaminación atmosférica es igual a la cifra de muertes por cáncer de mama y de próstata. Esta plaga de la ciudades tanto de los países en desarrollo como de los industriales amenaza la salud de mil millones de personas.

Seguir leyendo “La contaminación atmosférica mata a tres veces más gente que los accidentes de tráfico”

El mundo elige la bicicleta por movilidad y ejercicio

VENTAS DE BICICLETAS SUPERAN 100 MILLONES EN 2000 
Lester R. Brown y Janet Larsen

En el año 2000, la producción mundial de bicicletas subió a unos 101 millones, más de dos veces los 41 millones de coches producidos. La venta de bicicletas están subiendo muchísimo, porque ofrecen movilidad accesible para mil millones de personas, mejoran la salud física y alivian la congestión del tránsito, y no contaminan el aire ni emiten dióxido de carbono, que desbarata el clima.

Hace medio siglo, se esperaba que la producción de automóviles sobrepasaría la de bicicletas en un plazo corto. De hecho, antes de 1965, la producción de coches, que había crecido rápidamente desde la Segunda Guerra Mundial, estaba a punto de sobrepasar la producción de automóviles. Pero nunca llegó a hacerlo. Preocupaciones crecientes con el medio ambiente retardaron el crecimiento en la producción de coches y aceleraron la de bicicletas. Entre 1969 y 1970, el año del primer Día de la Tierra, la venta de bicicletas saltó de 25 millones a 36 millones.

Justo después del primer Día de la Tierra, los dos choques al precio del petróleo de los 1970 subrayaron los riesgos de una movilidad que depende del petróleo. La venta de automóviles se mantenía alrededor de 30 millones de 1973 a 1983. La venta de bicicletas, por otra parte, saltó de 52 millones a 74 millones.

La atracción principal de la bicicleta es un precio bajo. Mientras un coche cuesta 100 veces más, la bicicleta ofrece movilidad a mil millones de personas que no pueden hacer el gasto para un coche. El acceso común a la bicicleta atrajo a 960 millones de compradores durante los 1990, comparado con 370 millones para el coche.

La bicicleta también reduce la cantidad de tierra que necesita pavimento. Seis bicicletas normalmente ocupan el espacio callejero de un coche. En cuanto al estacionamiento, la ventaja es aún más notable, con 20 bicicletas ocupando el espacio reservado por un coche.

Mientras se expandía el número de coches en el mundo, y mientras la gente se mudaba a manadas a las ciudades, la congestión del tránsito cada vez peor demostraba el conflicto fundamental entre la ciudad y el automóvil. En Londres, hoy en día, la velocidad mediana de un coche es más o menos igual a la de un carruaje con caballos hace un siglo. Cada año, el conductor ordinario de Bangkok gasta el equivalente de 44 días laborales parado en su coche. En un momento clave, más coches significa menos movilidad. Otra atracción de la bicicleta es que no contribuye a la contaminación atmosférica que devora 3 millones de vidas al año.

Durante las últimas décadas, los países densamente poblados de Europa norteña han eligido la bicicleta para aliviar la congestión del tránsito y para reducir la contaminación atmosférica. En Estocolmo, una de las ciudades más ricas del mundo, el uso del coche ha bajado durante los últimos años. Los ferrocarriles y los autobuses se conectan cada vez más con rutas para bicicletas. En las zonas urbanas de Suecia, más o menos el 10 por ciento de todos los viajes se toman por bicicleta, un número semejante al uso de del transporte público. Casi el 40 por ciento del transporte es a pie. Sólo 36 por ciento es por coche.

En los Países Bajos, la bicicleta forma casi la mitad de todo transporte en unas ciudades. Rutas y caminos extensivos para bicicletas en los Países Bajos (casi 19.000 kilómetros) y en Alemania (más de 31.000 kilómetros) conectan zonas rurales con zonas urbanas. Estas redes ofrecen al ciclista derecho de vía especial, facilitando viajes más seguros, con menos competencia directa con coches y camiones. En Copenhague, la tercera parte de la población viaja diariamente al trabajo en bicicleta. Antes de 2005, el programa innovador de bicicletas públicas de Copenhague ofrecerá 3 mil bicicletas por uso gratis dentro de la ciudad. Se espera que el uso de la bicicleta allí seguirá creciendo mientras los planeadores urbanos suben los precios ya altos de estacionar coches por un 3 por ciento al año durante los próximos 15 años, imponen altos impuestos de combustible y precios de registro más altos, enfocando el desarrollo futuro alrededor de los ferrocarriles.

En muchas ciudades de Etados Unidos, la bicicleta ofrece una movilidad que el coche no puede igualar. Más de 80 por ciento de todos los departamentos urbanos de policía ahora despachan parte de su fuerza en bicicleta. Policías en bicicleta normalmente llegan al sitio de un crimen antes de los que llegan en coche, deteniendo 50 por ciento más sospechosos al día. Para directores urbanos, que suelen tener sensibilidades monetarias, el costo bajo de operar una bicicleta con la alta productividad de un policía que la usa es una fórmula seductora.

Servicios urbanos de mensajeros en bicicleta se han vuelto comunes en grandes ciudades. Para empresas que hacen su marketing a través del Internet, una entrega rápida trae más clientes. En una ciudad como Nueva York, donde estos servicios crean gran potencial para los mensajeros a bicicleta, se calcula que unas 300 empresas de mensajeros a bicicleta compiten por unos $700 millones en negocios al año.

La escasez de tierra disponible también empuja el mundo hacia la bicicleta, especialmente en Asia, tan espesamente poblada, donde la mitad de la humanidad vive. En Japón, densamente poblado y rico, la bicicleta hace un papel estratégico. En Tokyo, donde el 90 por ciento de los trabajadores viajan por ferrocarril, el 30 por ciento utiliza bicicleta para llegar a su estación de trenes.

Cuando el gobierno chino declaró en 1994 que iba a desarrollar un sistema de transporte basado en el automóvil, el plan se vio opuesto por un grupo de científicos eminentes, que produjeron un informe que indicó varias razones por las cuales tal sistema fracasaría. La primera razón fue que China no tenía la tierra necesaria-para construír las calles, las carreteras y los parkings-para soportar tantos automóviles y a la vez alimentar a su población. Los científicos sugirieron a cambio un sistema de transporte basado en los ferrocarriles y en la bicicleta.

Aunque algunas ciudades de China, como Beijing y Shanghai, ahora limitan el uso de la bicicleta, a favor del coche, la posesión de bicicletas en todo el país sigue subiendo. La posesión de automóviles se mide por millones, pero la posesión de bicicletas se mide por cientos de millones.

La bicicleta también se usa para transportar mercancías. En la Africa rural, donde la mujer utiliza la bicicleta para transportar bienes agrícolas al mercado, la expansión resultante del mercado ha aumentado la producción agrícola. En Ghana, la bicicleta ayuda a los educadores en asuntos del SIDA alcanzar a 50 por ciento más gente que los que van a pie.

Durante décadas, Estados Unidos dejó al lado la bicicleta en el planeamiento de sistemas de transporte, y los fondos federales se dirigían casi exclusivamente a la construcción de carreteras. Esto empezó a cambiar en 1991, cuando el Congreso pasó legislación pionera reconociendo el papel de la bicicleta en el desarrollo de sistemas de transporte, exigiendo de cada estado un coordinador de bicicletas. Entre 1992 y 1997, más de $1 billón de fondos federales se invirtieron en infraestructura para la bicicleta. En New Jersey, esto se traduce como una red estatal de 800 millas de senderos para bicicletas.

Esta nueva devoción federal ayudó a elevar la venta de bicicletas en Estados Unidos de 15 millones en 1991 a 21 millones en 2000. Cuando el Presidente Clinton firmó el Acto de Igualdad en el Transporte para el Siglo XXI en 1998, abrió el camino para más inclusión de la bicicleta en el planeamiento de transportes.

La bicicleta está ganando en atracción en los países industrializados, porque proporciona ejercicio. Con la mitad, o más, de la población adulta viviendo sobrepeso en países como Estados Unidos, Rusia, Alemania y el Reino Unido, la obesidad es una de los problemas de salud pública más importantes del mundo. En Estados Unidos, muertes relacionadas con la obesidad ahora se suman a unas 300.000 al año, rápidamente acercándose a las 420.000 relacionadas con cigarrillos.

El papel de la bicicleta en el sistema mundial de transporte se aumenta. No sólo ofrece una movilidad a precio bajo, sino que también proporciona más movilidad en las ciudades que el automóvil. Como ofrece movilidad y ejercicio, sin contaminar el aire ni desbaratar el clima del planeta, y como es económico en su uso de espacio, la bicicleta ahora está surgiendo como el vehículo de transporte del futuro.

Véase datos y diagrama

Publicación inicial (inglés): 17 julio 2002
(http://www.earth-policy.org/plan_b_updates/2002/update13)
Reproducido en traducción con permiso del Earth Policy Institute
Copyright © 2002 Earth Policy Institute
Traducción por Joseph Robertson

La explotación forestal ilegal amenaza la estabilidad económica y ecológica

Janet Larsen

Las inundaciones extensas en Indonesia durante la primera parte de 2002 han matado a centenares de personas. Destruyeron miles de hogares, dañaron miles de hectáreas de campos de arrozal, e inundaron las compañías indonesias de seguros con reclamos relacionados con la inundación. La deforestación desenfrenada, debida en gran parte a la explotación forestal ilegal, ha destruido los bosques que estabilizan tierras y regulan el flujo del río, estimulando inundaciones récord y corrimientos de tierras.

En apenas 50 años, la cubierta total del bosque de Indonesia se ha visto reducida de 162 millones de hectáreas a 98 millones. El desarrollo y la construcción de caminos ha fragmentado más de la mitad del bosque restante. Más de 16 millones de personas dependen del agua fresca de las 15 más grandes líneas divisorias de las aguas de Indonesia, que entre 1985 y 1997 perdieron por lo menos 20 por ciento de su cubierta de bosque. Los leñadores han limpiado casi toda la bajura biológicamente diversa de los bosques tropicales de Sulawesi, y si las tendencias actuales continúan, tales bosques se desvanecerán de Sumatra en 2005 y de Kalimantan antes de 2010.

Seguir leyendo “La explotación forestal ilegal amenaza la estabilidad económica y ecológica”

Nuestros parientes más cercanos desaparecen

Janet Larsen

Tras más de un siglo sin ninguna extinción conocida de primates, unos científicos han confirmado recientemente la desaparición de una subespecie de mono de Africa occidental. La pérdida de este mono, conocido por el “colobus rojo Miss Waldron”, puede ser una señal de pérdidas futuras de nuestros parientes evolucionarios más cercanos.

De unas 240 especies conocidas de primate, 19 están en peligro crítico, figura que ha subido de las 13 de 1996. Esta clasificación se refiere a esas especies que han sufrido reducciones rápidas y extremas en población o hábitat. El número restante de cada especie varía entre menos de unos cuantos cientos y al máximo unos miles de indivíduos. Si sus poblaciones siguen disminuyéndose al paso reciente, unas especies no sobrevivirán esta década. Este grupo, según la Lista Roja de la IUCN de Especies Amenazadas para 2000 de la Unión de Conservación Mundial (IUCN), incluye 8 monos del bosque Atlántico de Brasil, donde el 97 por ciento del bosque ha desaparecido, 2 simios y un mono de Indonesia, 3 monos de Viet Nam, un mono cada uno de Kenya y del Perú, y 3 especies de lémur de Madagascar.

Seguir leyendo “Nuestros parientes más cercanos desaparecen”